Night
Night Nieuws 9 augustus 2020

Trump’s ban op WeChat kan rampzalige gevolgen hebben voor Apple

Het verbod op de WeChat app, dat de Amerikaanse president Trump uitvaardigde, zou wel eens vérstrekkende gevolgen kunnen hebben voor Apple. Het bedrijf is namelijk voor een flink deel afhankelijk van China.

Apple heeft niet alleen een aanzienlijk Chinees klantenbestand. Bijna alle toeleveranciers, productie- en montagepartners van het bedrijf zijn daar gevestigd. Het verbod van Trump zou Apple feitelijk dwingen om WeChat uit de App Store te verwijderen. Dat zou de Chinese tak van Apple compleet vernietigen. Daarnaast zou het een enorme invloed hebben op de manier waarop Apple in de toekomst nieuwe producten kan bouwen en verkopen.

Het is lastig om te omschrijven hoe belangrijk de integratie van WeChat in de Chinese maatschappij wel niet is. Analist Ben Thompson zei het al in 2017 als volgt: “Er is niets in een ander land dat vergelijkbaar is. Zelfs niet met de Facebook-dominantie (Facebook, Messenger en WhatsApp) waarmee WeChat vaak wordt vergeleken. Die omvatten slechts communicatie of vrijetijdsbesteding. Dat is WeChat natuurlijk ook, maar de app is veel meer. De Chinezen lezen er het nieuws in, bestellen een taxi en betalen er de lunch mee (probeer als Chinees maar eens contant te betalen voor je lunch. Je wordt dan aangekeken alsof je een holbewoner bent). Verder biedt de app toegang tot de overheid (waarvoor hier bijvoorbeeld DigID wordt ingezet) maar ook tot grote delen van het zakenleven. Zonder WeChat op je telefoon kun je in China dus, en in veel grotere mate dan waar dan ook ter wereld, gewoon geen normaal leven leiden.”

WeChat
Geen WeChat is ondenkbaar in China (klik/tap voor groter).

Een iPhone zonder WeChat is compleet nutteloos

Een iPhone zonder WeChat is dus helemaal geen bruikbare telefoon voor de honderden miljoenen Chinese gebruikers waarvoor de app een ‘must-have’ is. Dat zijn klanten die voor groot belang zijn voor Apple. Als het bedrijf WeChat vanwege het verbod van Trump niet op de iPhone kan aanbieden, zal het Chinese klantenbestand vrijwel zeker van de ene op de andere dag verdwijnen.

Door het afgegrendelde karakter van iOS heeft Apple zichzelf in een beetje lastige positie geplaatst. Met een meer open systeem, zoals Android, zouden gebruikers WeChat namelijk zelf kunnen installeren, buiten de App Store om. Dat zou niet ideaal zijn voor Apple, maar in ieder geval zouden miljoenen Chinese klanten hun iPhones dan nog gewoon kunnen blijven gebruiken. Aan de andere kant ziet het bedrijf wellicht een mogelijkheid om de Chinese App Store af te schermen van de App Stores in andere landen, zoals de VS.

Duurdere Apple producten

Maar het WeChat / Tencent-verbod zou een nóg dramatischer impact op Apple kunnen hebben. Het aanhoudende conflict tussen de Verenigde Staten en China, die al jaren verwikkeld zijn in een handelsgeschil, zou hierdoor wel eens flink kunnen escaleren. Apple begint hiervan al de eerste gevolgen te voelen: een extra belasting van 25 procent op vijf onderdelen voor zijn Mac Pro-desktops, 10 procent op zijn opladers, de HomePod, AirPods en Apple Watch. Een op het laatste moment voorkomen belastingverhoging van 15 procent op iPhones had de kosten van het meest cruciale product van Apple, de iPhone, met maar liefst 150 dollar kunnen verhogen.

Apple kan de productie nergens anders ter wereld (en zeker niet in de VS) fysiek uitbesteden. Apple CEO Tim Cook leidde in 2005 een verschuiving in naar een “just-in-time” -productie. Dat systeem verminderde overtollige voorraden en was dus ideaal als je – zoals Apple – constant nieuwe producten uitbrengt. Het resultaat is echter wel dat Apple nu bijna uitsluitend afhankelijk is van Chinese fabrikanten zoals Foxconn en TSMC. Dat bleek wel toen als gevolg van de Corona pandemie vele Chinese fabrieken werden gesloten. Dit zorgde voor een stagnatie in bijna de hele toeleveringsketen van Apple. Het zorgt waarschijnlijk zelfs voor vertragingen in de levering van de iPhone 12 dit najaar.

Apple heeft al pogingen heeft ondernomen om zijn hardware-productie ook in andere landen, zoals India, onder te brengen. Dit is echter een druppel op de bekende gloeiende plaat, vergeleken met wat Apple inbouwt in – en daarom zou moeten exporteren vanuit – China.

De handelsovereenkomst tussen China en de VS staat nog steeds op losse schroeven. President Trump heeft in recente interviews aangegeven dat de tweede fase van zo’n deal niet langer een prioriteit voor hem heeft. Daarnaast zouden, door de nieuwste escalatie van Trump om zich te richten op één van de grootste Chinese bedrijven in de de wereld, onherstelbare schade kunnen toebrengen aan die handelsbesprekingen. In plaats van uitstel te krijgen van die aanstaande belastingverhogingen, zou Apple zichzelf ineens gedwongen kunnen zien om alle kosten van die belastingverhogingen zelf te dragen. Of zelfs met nóg hogere invoerbelastingen te maken krijgen als China – als vergelding  – de handelsoorlog verder laat escaleren.

Apple’s inkomsten uit China

iPhone

De Chinese markt is ook voor Apple zelf van zeer groot belang. Volgens een artikel van The Economist eerder dit jaar, verdiende Apple vorig jaar in totaal 44 miljard dollar in het land. Dat is meer dan enig ander Amerikaans bedrijf. China levert nu al de op twee na grootste bijdrage aan het bedrijfsresultaat van Apple: in de meest recente statuten van het bedrijf (derde kwartaal van 2020) was China goed voor ongeveer 15 procent van de inkomsten van het bedrijf. En in tegenstelling tot Europa of de VS, waar het marktaandeel van de iPhone, iPad en Mac redelijk constant is, heeft China nog steeds een enorm groeipotentieel voor Apple. Slechts ongeveer 9 procent van de totale Chinese smartphonemarkt (die momenteel wordt gedomineerd door Huawei , Vivo, Oppo en Xiaomi) komt voor rekening van de iPhone.

App Store

Maar het zijn ook niet alleen iPhone-verkopen. Chinese klanten gaven alleen al in april 1,53 miljard dollar uit in de App Store. In dat bedrag zijn dan nog niet eens de inkomsten uit diensten opgenomen, zoals iCloud- of Apple Music-abonnementen, die ook een steeds belangrijker onderdeel vormen van Apple’s bedrijfsstrategie.

Apple worstelde de afgelopen jaren sowieso al met het voortzetten van de groei in China. De telefoonverkopen stagneerde en de sluiting van winkels door Corona heeft ook niet echt bij geholpen. Apple bracht zelfs een uiterst zeldzame update uit aan zijn investeerders waarin het het bedrijf de vooruitzichten naar beneden moest bijstellen omdat “de vraag naar producten in China werd beïnvloed door het virus”.

Diensten

De meeste betaalde diensten van Apple – zoals de iTunes Store, Apple Books, Apple TV Plus, Apple Arcade, Apple News Plus en de Apple Card – zijn overigens niet beschikbaar in China. Ook dat is een groot probleem voor Apple. Het bedrijf wil namelijk met de terugkerende abonnementen de verminderde opbrengsten door een ​​gestaag verzadigde iPhone-markt opvangen.

Het succes van Apple kan ook een ramp worden

Het succes van Apple onder Tim Cook is voor een groot deel te danken aan de uitbreiding naar China. Dat geldt zowel voor de productie-hub als het aanzienlijk klantenbestand. Het WeChat-verbod van Trump zou wel eens een flinke bres kunnen slaan in die eens zo solide basis. De huidige situatie heeft het potentieel om één ​​van de grootste klantenbastions van Apple te vernietigen. Ook zou het bedrijf in een klap zijn vermogen om bijna al zijn producten te vervaardigen, kunnen worden ontnomen.

Zelfs als dit allemaal overwaait, zal het het Apple met de neus op de feiten drukken. Hoe afhankelijk het is van China en ook hoe gemakkelijk het “precaire huis van zijn hypergeconcentreerde productiehubs, App Store-beleid en internationale zakelijke deals” uit elkaar kan vallen en daarmee mogelijk een groot deel van Apple mee de afgrond in kan slepen.

Reageer op artikel:
Trump’s ban op WeChat kan rampzalige gevolgen hebben voor Apple
Sluiten