Koen van Tongeren
Koen van Tongeren Nieuws 13 september 2013

Hoe Apple deze week de jacht op de game console opende [opinie]

Het was maar een klein zinnetje, uitgesproken door Apples Marketing VP Phil Schiller tijdens de onthulling van de iPhone 5s. Na Apple’s nieuwe 64-bit A7 bekendgemaakt te hebben noemde hij het tussen neus en lippen door: “This means that graphic-intense applications can bring their console and desktop level graphics easily to the iPhone platform.”. De bewering werd kracht bijgezet door een demonstratie van een nieuwe 3D-game waarin realtime graphics te zien waren die we tot nu toe gewend waren van, inderdaad, game consoles.

Als een nieuw, relatief goedkoop chipje is in staat om spelcomputer-achtige prestaties te leveren in een mobiele telefoon en de maker ervan al een televisie-settopbox heeft die dezelfde chip-architectuur gebruikt, dan is er weinig fantasie voor nodig om te bedenken dat in Cupertino een kille moord wordt voorbereid, de moord op de game console.

Zwaar weer in consoleland
Apple heeft de markt voor computerspelletjes al op z’n kop gezet met de introductie van de iOS App Store. Met name mobiele spelcomputers als de Nintendo DS en en Sony’s PSP Vita zijn verworden tot niche-producten nu consumenten games van hoge kwaliteit op hun iPhone, iPad of iPod touch kunnen spelen, nadat ze die gekocht hebben in de App Store voor een fractie van de prijs van een traditionele game op een traditioneel platform.

Ook de markt van grote game consoles staat onder druk. Zowel Sony als Microsoft investeerden enorme bedragen in nieuwe consoles die, zodra ze eindelijk uitkomen, zo duur in productie zijn dat er weinig mee verdiend of zelfs op verloren wordt. De winst moet daardoor gehaald worden uit het verkopen van spellen. Die worden mede daardoor steeds duurder. Nintendo probeert ondertussen met tablet controllers en bewegingssensoren om een alternatief platform te bieden, vooralsnog met weinig succes. Consumenten zijn gewend geraakt aan weinig tot niets-kostende spelletjes die via het touchscreen en met de bewegingssensoren van hun iOS-apparaat gespeeld kunnen worden.

Controllers voor de Wii U, Microsoft XBOX One en Sony PS4.

De essentie van een game console
Drie kenmerken zijn belangrijk bij een gameconsole: prijs, performance en diversiteit. Spelcomputers moeten krachtig zijn zodat ze de meest indrukwekkende games kunnen spelen. Ze mogen echter niet (te) duur zijn én je moet er verschillende dingen op kunnen doen. Naast games verwachten consumenten tegenwoordig ook internet-toegang, audiovisuele content etc. De games die je op je console  speelt moeten met verschillende soorten controllers te spelen zijn, alleen of met anderen, online en offline.

Het wordt steeds moeilijker voor consolebouwers om aan deze eisenlijst te voldoen. Consumenten willen steeds meer, zijn bereid minder te betalen. Met de aankondigingen die Apple deze week en eerder dit jaar deed lijkt het bedrijf echter beter dan ooit in staat om een gooi te doen naar dominantie op de console-markt en wel met de opvolger van de huidige Apple TV: krachtig, goedkoop en dankzij perfecte integratie met iOS diverser in aanbod én bedieningsmethoden dan alle concurrenten.

A7
Over Apple’s nieuwe A7-chip voor de iPhone 5s is nog niet veel bekend, maar wat we er wel over weten is dat het een 64-bit-processor is. Dat maakt ‘m snel. Twee keer zo snel als zijn voorganger om precies te zijn, zowel in rekenkracht als in grafische snelheid. Zo kan de chip de nieuwste OpenGL ES 3.0-standaard ondersteunen voor indrukwekkende 3D-graphics die live gerenderd worden. Of de chip krachtig genoeg is om een Full HD-scherm aan te sturen moet blijken, maar met de A6X-chip voor de 4e generatie iPad heeft Apple al laten zien dat de grafische prestaties van bestaande processors opgepept kan worden voor hogere resoluties.

Naast de prestatieverbetering van de A7-chip weten we dat er al miljoenen van gemaakt zullen zijn voor de voorraden iPhone 5s die vanaf volgende week over de toonbank gaan. Dat, samen met het feit dat Apple de A7-chip zelf ontworpen heeft, maakt het waarschijnlijk een relatief goedkope processor. De A7-chip is dus kleiner en goedkoper dan de grote energieverslindende 8-core AMD-chips die Microsoft en Sony in hun game consoles stoppen.

iOS 7
Apple heeft met de introductie van iOS 7 een aantal aankondigingen gedaan die het besturingssysteem erg interessant kunnen maken voor een game console. Om te beginnen biedt de nieuwate versie van Apple’s mobiele besturingssysteem volledige ondersteuning voor 64-bit apps. Apple heeft het voor ontwikkelaars eenvoudig gemaakt om hun huidige apps om te zetten naar de 64-bit-architectuur waardoor te verwachten valt dat de meeste iOS-games geüpdatet zullen worden en zo optimaal gebruik kunnen maken van de twee keer zo snelle A7-chip.

In iOS 7 is het ook voor het eerst mogelijk om via Bluetooth gamepads en andere controllers aan te sluiten op een iOS-apparaat. Daarmee wordt één van de meest-gehoorde irritaties bij het spelen van games op een iPhone of iPad teniet gedaan: het gamen zonder fysieke knoppen of joysticks. Het maakt het tegelijkertijd mogelijk om iOS-games op een groot scherm te spelen.

A7-chips, iOS 7 en de App Store: drie elementen die van de Apple TV een console killer kunnen maken.

Kroonjuwelen
Naast de nieuwe functies van iOS 7 bevat het besturingssysteem ook een aantal kroonjuwerlen, diensten en apps die Apple goed kan gebruiken in een eigen game console, te beginnen met Game Center. Ontwikkelaars die  hun games geschikt maken voor Game Center kunnen zo eenvoudig multiplayer-functionaliteit, highscores en andere sociale game-elemeneten toevoegen. Ook houdt de dienst voor je bij waar je gebleven bent zodat je kunt switchen van iOS-apparaat zonder opnieuw te hoeven beginnen met je spelletje. Iedereen met een iOS-apparaat heeft game center, dus in potentie bevat het sociale netwerk voor spelletjes al honderden miljoenen leden.

Daarnaast bevat iOS al alle content die bestaande consolemakers maar met moeite op hun apparaten kunnen krijgen. Met de iTunes Store heeft Apple de populairste online winkel voor muziek, film en tv-series in huis. de App Store is superieur aan andere online software-winkels in het aanbod maar vooral in de prijs van games en andere apps. iCloud zorgt er ondertussen voor dat alles met elkaar gesynchroniseerd blijft en functies als Siri en AirPlay zouden voor interactieve bediening kunnen zorgen.

Game Center, één van de kroonjuwelen van iOS voor een Apple TV met game-functionaliteit.

Apple TV
De huidige Apple TV is alles behalve een gameconsole. Het apparaatje is te beperkt in hard- en software. Er gaan echter al langer geruchten dat Apple van plan is om dit jaar met ‘iets nieuws’ te komen. Afgelopen woensdag suggereerde de goed-ingelichte analist MG Siegler nog dat Apple in oktober met een volledig nieuwe versie van de settopbox zal komen. Tegelijkertijd gaan er al langer geruchten rond dat Apple zeer geïnteresseerd is in de bediening van een apparaat via bewegingssensoren zoals nu al bij de Xbox Kinect gebeurt.

Natuurlijk kan nieuwe hardware niet het enige zijn waarmee Apple van een nieuwe Apple TV een game console kan maken. Minstens zo belangrijk is een ontwikkelaarsplatform. Over zo’n platform is niets bekendgemaakt op de WWDC of daarbuiten. Apple heeft echter nog deze week laten zien dat het achter de schermen goed kan samenwerken met grote app-bouwers om direct met baanbrekende apps uit te kunnen komen als kickoff van een nieuw product. De introducties van de iOS App Store, de iPad én de iPhone 5s gingen gepaard met demonstraties van apps die door third-party bouwers in het geheim ontwikkeld werden voor het nieuwe platform.

Van Apple TV naar Game Console
De Apple TV is tot nu toe niet veel meer geweest dan een televisie-dependance van iTunes, gecombineerd met AirPlay. Apple heeft er echter nooit een geheim van gemaakt dat het project nog een hobby is, die ooit uit kan groeien tot een serieus product. Game-functionaliteit kan daarbij helpen, maar dan gecombineerd met andere functies. De Apple TV is en blijft een media-apparaat. Games en andere apps kunnen Apple helpen om van de hobby een beroep te maken. De fout om een game console pur sang uit te brengen zal Apple geen tweede keer maken.

Is Apple er klaar voor? Ja. Het bedrijf heeft chips in huis die van een Apple TV een goedkope, krachtige game console zou kunnen maken. Het besturingssysteem waar alle iOS-apparaten (inclusief de Apple TV) op draaien heeft alles in huis om zo’n console op diverse manieren te bedienen en te vullen met betaalbare interactieve games en veel meer andere content. Veel meer dan het openstellen van de Apple TV voor ontwikkelaars is er niet nodig. Nou ja, en een media-evenement in oktober natuurlijk, ruim op tijd voor de feestdagen.

Reageer op artikel:
Hoe Apple deze week de jacht op de game console opende [opinie]
Sluiten