Koen van Tongeren
Koen van Tongeren Nieuws 3 november 2012

Dit moet Apple maken: de AirPlay Express

Apple heeft dit jaar veel nieuwe producten uitgebracht. Alhoewel, kun je wel van ‘nieuw’ spreken? De retina MacBook Pro is een afgeleide van de vorige MacBook Pro, de iPhone 5 had ook al een voorganger en de iPad mini heeft al een grote broer. Nee, een écht nieuw product van Apple hebben we al jaren niet gezien. Wij vroegen ons af: welk product zou Apple nu écht eens moeten gaan maken?

Vandaag maken we een profielschets van zo’n product dat Apple (nog) niet maar wel zou moeten maken: de ‘AirPlay Express’, een compacte stick die je aansluit via HDMI en waarmee je van elke televisie of LCD-projector een AirPlay zone kunt maken, zonder tussenkomst van een Apple TV. Gewoon, plug-and-play of nee, -stream. 

Waarom hebben we een AirPlay Express nodig?
De functionaliteit van de AirPlay Express is beperkt. Sterker nog, de Apple TV kan precies hetzelfde maar heeft daarnaast nog veel meer functies. Waarom is zo’n nieuw Apple-apparaatje dan nodig? Het antwoord is simpel: gemak dient de mens.

Wie regelmatig presentaties geeft weet dat een keynote-presentatie via AirPlay laten zien niet eenvoudig is. Je moet zelf een Apple TV meenemen, inclusief kabels voor stroom, video en eventueel audio. Op de locatie aangekomen moet alles aangesloten worden en zul je via een omslachtige interface verbinding moeten maken met het lokale WiFi-netwerk. Wordt op de betreffende lokatie gebruik gemaakt van een open netwerk met authenticatie via een web-interface, dan heb je pech.

Als je Apple TV eenmaal aangesloten en verbonden met het netwerk is, dan blijft duidelijk dat je een apparaat gebruikt dat eigenlijk voor andere omgevingen bedoeld is. Voordat je een AirPlay-stream start en nadat je klaar bent zie je immers een interface met filmtrailers, YouTube, foto’s en andere toepassingen waar je in een presentatie-omgeving weinig mee van doen hebt.

Daarbij kan iedereen die op het zelfde WiFi-netwerk zit inbreken tijdens je presentatie en een eigen stream instarten. Bij bedrijfspresentaties hoef je daar wellicht niet bang voor te zijn, maar docenten die AirPlay in de klas gebruiken weten dat het niet de vraag is of maar wanneer dit gebeurt.

Kortom, wil je AirPlay gebruiken buiten de huiskamer om dan voldoet de Apple TV simpelweg niet. Dan heb je de AirPlay Express nodig.

Wat is een AirPlay Express?
De AirPlay Express dient maar één doel. Het kan van elke televisie, beeldscherm of beamer een AiPlay-zone maken. Je plugt ‘m in via HDMI en vervolgens verschijnt ie op je iPhone, iPad of Mac als beschikbare AirPlay-zone en kun je er video (en audio) naartoe streamen.

Op die manier kun je dus nagenoeg overal draadloos presenteren vanaf je Mac, iPhone of iPad. Ook maak je van elke televisie of beamer een game-scherm voor je iOS- of Mac-games of een thuisbioscoop voor de video’s op je Mac of iOS-apparaat.

Hoe ziet de AirPlay Express er uit?
De AirPlay Express is een klein apparaatje, niet groter dan een USB-stick, met een HDMI-poort aan het uiteinde. Die zorgt voor doorvoer van stroom, video en audio. Met een gecombineerde analoge en optische audio-uitgang wordt het echter ook mogelijk om audio via losse luidsprekers of versterkers af te spelen.

Hoe werkt AirPlay Express?
De AirPlay Express heeft maar één functie en heeft dus geen interface nodig. Om er verbinding mee te maken zoek je simpelweg naar het eigen netwerk dat het kastje uitstuurt. Zodra je daarmee verbonden bent zie je de AirPlay Express als een AirPlay-zone en kun je beginnen met streamen.

Toch moet het mogelijk zijn om instellingen aan te maken. Als de verbinding tot stand is gebracht kan de functionaliteit van de AirPlay Express daarom via je Mac of iOS-apparaat veranderd worden met behulp van een web-interface of een eigen app. Denk daarbij aan het instellen van een logo of plaatje dat zichtbaar is er geen AirPlay-stream actief is, of het beveiligen van je AirPlay-zone. Ook software-updates kunnen op die manier uitgevoerd worden.

Wat kost de AirPlay Express?
Met minder functionaliteit dan een Apple TV kan de AirPlay Express in ieder geval niet duurder zijn. Toch zullen veel elementen van de Apple TV overgenomen moeten worden, zoals de HDMI- en audio-aansluiting, een netwerkchip en vooral een processor die de AirPlay-stream realtime kan omzetten naar video.

De doelgroep voor de AirPlay Express vindt de Apple TV niet zozeer te duur, maar ziet teveel beperkingen of gebreken. Met een prijskaartje van 50 tot 80 euro kan de AirPlay Express daarom waarschijnlijk rekenen op voldoende interesse bij het publiek en ruime winstmarges voor Apple.

Is het technisch mogelijk?
Het maken van een apparaatje dat een eigen AirPlay-zone aanmaakt is niet nieuw. Audio-fabrikanten als Bang & Olufsen maken al luidsprekers die een eigen Airplay-zone via WiFi uitsturen. Er is echter één groot nadeel aan deze techniek: er zit geen internet achter de WiFi-verbinding. Tegelijkertijd streamen en surfen is dus niet mogelijk.

Nu verscheen in beta’s van iOS 6 al een functie waarbij je iPhone of iPad tegelijkertijd een WiFi- en een 3G-verbinding kan gebruiken. Deze mogelijkheid is er op het laatste moment uitgehaald maar verwacht wordt dat het met een toekomstige update weer mogelijk wordt. Op je Mac is het al langer mogelijk om naast WiFi ook een netwerkverbinding te maken via Ethernet of een 3G-stick.

Toch zullen veel gebruikers tegelijkertijd willen kunnen internetten via WiFi én hun AirPlay Express kunnen gebruiken. Daarom zou Apple naar een alternatief kunnen kijken: AirPlay via Bluetooth. Er gaan al langer geruchten dat Apple WiFi zou willen verruilen voor Bluetooth als AirPlay-platform en waarom ook niet? Elk nieuw Apple-apparaat wordt uitgerust met een Bluetooth 4-chip en is op die manier in staat om data door te sturen met een snelheid van 24 megabit per seconde, ruim voldoende voor een Full HD AirPlay-stream.

Een grotere technische uitdaging zal de stroomvoorziening zijn. HDMI stuurt maximaal 5 watt door. Het is de vraag of dat genoeg is om de AirPlay Express van stroom te voorzien. Het is daarom denkbaar dat het kastje een USB-poort krijgt waarmee het op een externe stroombron kan worden aangesloten.

De AirPlay Express is dé gadget van Apple voor iedereen die graag overal AirPlay wil gebruiken om video’s te kijken, te gamen of te presenteren, maar geen zin heeft om een Apple TV mee te slepen. Het kastje is betaalbaar en klein genoeg om altijd en overal bij je te hebben.

Is de AirPlay Express iets voor jou? Of heb jij misschien een nog veel beter product verzonnen dat Apple hoognodig moet gaan maken en wij moeten behandelen in deze rubriek? Laat het ons weten!

Foutje gezien? Mail ons. Wij zijn je dankbaar.

Reageer op artikel:
Dit moet Apple maken: de AirPlay Express
Sluiten