Jorg
Jorg Nieuws 6 mei 2009

Mac mini met Plex als ultieme media center (om Amerikaanse TV te kijken)

In dit artikel gaan we in op het gebruik van een Mac mini als “media center” om online video te kunnen kijken op TV met behulp van het programma Plex. We leggen uit dat je niet alleen de Apple Remote kunt gebruiken, maar dat het nog makkelijker kan met een Logitech Harmony afstandsbediening. En we vertellen hoe je met een truc de regio-controle kunt omzeilen om vrijwel alle nieuwe Amerikaanse TV-series te bekijken.

Ik heb een Mac mini in mijn huiskamer staan die dienst doet als mail-server (daarover een andere keer meer), en als mediaspeler bij mijn TV en geluidsapparatuur. Dat laatste was eerlijk gezegd meer zo “omdat het kon”, want ik heb nooit veel interesse gehad in media center-achtige programma’s. Ik heb geen films op mijn computer staan (zonder films in de iTunes Store is het me te veel moeite om films van mijn DVD’s te converteren). Ik kijk geen DVD’s op de Mac, want ik denk dat mijn Blu-ray speler dat net zo goed kan. En TV-programma’s kijken en opnemen gebeurt ook al niet op de computer, want daarvoor gebruik ik de mediabox van mijn kabelleverancier. Het enige wat ik deed op media-gebied met de Mac mini was het beluisteren van muziek en af en toe het bekijken van foto’s.

En toch ben ik sinds kort verslaafd aan het prachtige open source media center initiatief Plex. Het programma is een enorme aanvulling voor mijn TV-kijkbeleving, en werkt op een bijzonder elegante en goed uitgevoerde manier. De reden voor mijn plotselinge omslag? Online video.


Plex en enkele alternatieven

Plex is een afgeleide van het bekende XBMC media center, een open source project dat een rijke media-interface biedt op een groot aantal platforms, waaronder de Mac, Windows, Linux en zelfs de X-Box, die het project zijn oorspronkelijke naam gaf. Sinds de lancering van het programma zijn er een aantal afgeleide varianten ontstaan, zogenaamde “forks”. Een bekend voorbeeld daarvan is Boxee, dat beschikbaar is voor Mac, Linux en AppleTV.

Ik denk echter dat Plex voor mij de beste keuze is, om een aantal redenen. Om te beginnen is het project specifiek voor Mac OS X ontwikkeld. Hoewel dat geen garantie is dat het beter zou zijn dan de andere programma’s, is het wel mijn ervaring dat programma’s die voor diverse besturingssystemen worden gemaakt vrijwel nooit de specifieke functies van een van deze systemen uitbuiten (kijk bijvoorbeeld naar Firefox of OpenOffice). Plex doet dat wel, en dat zien we onder andere terug in de sterke integratie met iTunes- en iPhoto-bibliotheken op de computer zelf, of in het netwerk. Plex werkt direct met dezelfde naamgeving, albums, gebeurtenissen, sleutelwoorden en beoordelingen, om maar eens wat te noemen.

Het modulaire plug-in systeem voor video’s

Wat ik bijzonder vind aan Plex, is de modulaire aanpak voor het bekijken van online video. Hoewel veel media center programma’s dit kunnen, maakt Plex het mogelijk voor onafhankelijke ontwikkelaars om plug-ins te maken zodat in principe elke online video dienst gebruikt kan worden. En omdat de software draait op een “gewone” computer, is er geen technische beperking voor wat betreft de ondersteuning van coderingsformaten, zoals dat bij gesloten systemen zoals de AppleTV wel het geval is. Plex legt een consitent interface-laagje over de video (en dat kan bijvoorbeeld QuickTime, Windows Media, Flash, of god behoede het, Silverlight zijn), en speelt deze schermvullend af, met zijn eigen informatieweergave en controle-elementen.

Echt goed uitgewerkt is de manier waarop Plex-gebruikers deze nieuwe plug-ins kunnen installeren. Hiervoor hebben ze namelijk een heuse App Store ingebouwd, waar je de (gratis) plug-ins zo kunt kiezen en installeren (zie deze korte video waarin je kunt zien hoe dat werkt). Selecteer gewoon de videobron van je keuze, en installeer de plug-in met een druk op de knop.

Uit welke videobronnen heb je zoal keuze? Dit varieert van de technische video’s van computersite CNet en de videofeed van This Week In Technology, tot TV-series als South Park en de Daily Show. Het spreekt vanzelf dat het kunnen bekijken van deze video’s op TV met de afstandsbediening in de hand veel fijner is dan wanneer je ze op je bureaucomputer zou moeten bekijken.

Toegang tot de media van anderen

Met Plex kun je niet alleen videodiensten bekijken op het Internet, het programma kan ook verbinding maken met de media bibliotheken van je vrienden. Sterker nog: je vrienden hoeven niet eens Plex te draaien (of een Mac te hebben), want Plex ondersteunt ondermeer het standaard FTP-protocol. Simpelweg het toegang geven tot de mappen met daarin de foto’s, video’s en muziek maakt dat je rustig al deze media op de computer van je vrienden kunt doorneuzen en vervolgens bekijken of beluisteren. Video wordt direct gestreamd (zelfs via FTP), zodat je niet hoeft te wachten op lange downloads, of speciale programma’s hoeft te configureren.

Ik probeerde dit uit met een vriend, die een behoorlijke videocollectie op zijn thuis-server had staan (met name tekenfilms voor zijn kinderen). Sommige van deze video’s waren in iPod-resolutie, andere waren volledige HD-transfers. We ontdekten dat mijn 10 Mbit/sec internetverbinding voldoende was om 1080p video naar mijn Mac mini te sturen, alhoewel er wel af en toe een hickup zichtbaar was. We vermoedden dat dit te verhelpen zou zijn door een iets grotere buffer aan te leggen voordat Plex met het afspelen van de video begint. Al met al vormt deze functionaliteit wederom een enorme uitbreiding op mijn kijkkeuze!

Magnifieke controle met de Logitech Harmony afstandsbediening

De hele interface van Plex is ontworpen voor gebruik met een afstandsbediening. Voor de meeste gebruikers zal dat de Apple Remote zijn die tot voor kort standaard geleverd werd bij de meeste Macs, en die ook als accessoire verkrijgbaar is voor 19 euro.

De Apple Remote is echter specifiek ontworpen voor Apple’s Front Row software, die een veel simpelere interface heeft, waardoor het gebruik met Plex snel beperkingen oplevert. Met zijn zes knoppen is de bediening niet altijd eenvoudig, en moeten er bijvoorbeeld toetsen langer ingedrukt worden gehouden om bepaalde functies te activeren, maar zelfs dan heb je nog niet direct toegang tot alle functies tegelijkertijd. Om het nog lastiger te maken heeft Apple de infraroodontvangers in de Mac’s zo gemaakt dat die alleen reageren op de Apple Remote, en niet op andere afstandsbedieningen.

Maar hier zien we een sterk staaltje samenwerking tussen de makers van Plex en Logitech, de makers van de bekende Harmony afstandsbedieningen. Ze maken gebruik van het feit dat je tot zes verschillende Apple Remotes kunt “pairen” met één Mac, die elk in staat zijn om zich als unieke remote aan de computer te presenteren. Door de commando’s van deze zes remotes allemaal te programmeren, en door bovendien de commando’s die je krijgt door een toets ingedrukt te houden als een apart commando te programmeren, kunnen er enkele tientallen verschillende commando’s door de Harmony remote worden verzonden naar de Mac.

Om dit mogelijk te maken heeft Logitech een apparaat genaamd “Plex” toegevoegd aan de enorme database van apparaten die het bedrijf beheert, zodat deze gemakkelijk aan een Harmony remote kan worden toegevoegd. In mijn geval is dat de Harmony One. Het is vervolgens niet meer nodig om de afstandsbediening zelf nog te programmeren voor Plex, tenzij je zaken specifiek naar je hand wilt zetten.

Met de Harmony remote heb je vervolgens altijd direct toegang tot zaken als het on-screen display weergeven, de bedieningsknoppen (play/pause/zoeken) tonen, navigatie door menu’s, beeldverhouding aanpassen, etc. Een van de beste voorbeelden van de naadloze integratie tussen Plex en de Harmony vind ik echter het doorzoeken van lange lijsten, bijvoorbeeld van afleveringen van een TV-show. Door op de nummertoets te drukken met de gewenste letter (in SMS-stijl), springt Plex meteen naar deze letter in de lijst. Dit maakt het doorzoeken stukken eenvoudiger, en Plex in zijn geheel een vormt op die manier een verademing in gebruik.

Toegang tot Amerikaanse en Engelse series op Hulu en iPlayer middels VPN

Amerikanen, en in iets mindere mate Engelsen, zijn gezegend met een innovatieve en concurrerende markt voor het verspreiden van video en TV-programma’s via Internet. Hulu, een samenwerkingsverband tussen Disney/ABC, NBC en Fox, is een razend populaire site die toegang geeft tot honderden TV-series met in totaal duizenden afleveringen. Het aanbod varieert van klassiekers uit mijn jeugd, zoals Alf, Knight Rider en Who’s The Boss, tot nieuwe hit-series als Heroes, 24, ER, The Simpsons, Family Guy, American Dad en The Office. In Engeland bestaat een vergelijkbare dienst van de BBC genaamd iPlayer.

Er zit echter één enorme adder onder het gras: Hulu en iPlayer zijn niet toegankelijk voor bezoekers van buiten de Verenigde Staten respectievelijk Engeland. De dienst bepaalt je locatie aan de hand van je IP-adres, en toont vervolgens een boodschap dat je de video niet kunt bekijken omdat je in een gebied woont waar dat niet wordt ondersteund.

Gelukkig is hier een oplossing voor. Het vergt enige inspanning, maar het verkrijgen van toegang tot deze weelde aan TV-series maakt het de moeite waard. Om toestemming te krijgen om een video af te spelen, moet je de site dus bezoeken met een goedgekeurd IP-adres. Er zijn enkele dienstverleners die tegen een geringe vergoeding verbinding maken met de dienst van je keuze middels een goedgekeurd IP-adres, en het Internetverkeer vervolgens naar jou doorsluizen. Deze techniek heet VPN, wat staat voor Virtual Private Network. Het wordt veel gebruikt om werknemers toegang te geven tot een bedrijfsnetwerk als ze onderweg zijn.

Ik gebruik de diensten van een bedrijfje genaamd UKiVPN, wat ongeveer 6 euro per maand kost bij een jaarabonnement. Zij leveren zowel een aantal IP-adressen uit Amerika, als een aantal Engelse IP-adressen. Eenvoudige instructies worden meegeleverd, en het is niet nodig om software te installeren, want alle VPN-functionaliteiten zitten standaard ingebouwd in Mac OS X. De gegevens invoeren en de VPN-verbinding activeren is voldoende om Hulu en iPlayer hun kunsten te laten vertonen.

Finishing touch: VPN verbinding selecteren met de afstandsbediening

Het starten en stoppen van een VPN-verbinding zou normaal gesproken inhouden dat je Plex moet verlaten, omdat die functionaliteit niet in het programma zit ingebouwd. Dat is onhandig, zeker in situaties waarin je de muis en het toetsenbord niet voorhanden hebt, zoals vaak het geval is in een media center opstelling.

Gelukkig vond ik met de hulp van enkele slimme gebruikers op het Plex-forum een oplossing om dit te regelen met de afstandsbediening, waarbij er zelfs informatieve feedback wordt gegeven op het beeldscherm. Om dit voor elkaar te krijgen gebruik je een AppleScript wat de VPN-verbindingen activeert en deactiveert. Vervolgens ken je het AppleScript toe aan een functietoets in Plex, en deze functietoetsen kunnen op hun beurt weer gekoppeld worden aan de toetsen op de Harmony remote. In mijn geval heb ik twee virtuele knopjes gemaakt op het schermpje van de afstandsbediening, genaamd “VPN UK” en “VPN US”.

Maar hoe weet je nu zeker dat de VPN verbinding tot stand is gebracht? Immers, Plex weet van geen VPN en kan je er dus niet op wijzen. Zelfs hiervoor bestaat een oplossing. Installeer Growl, het bekende notificatieprogramma voor OS X, en laat Growl een “verbinding gemaakt” bericht tonen middels de AppleScripts die je gebruikt. Dit bericht wordt dan gewoon over de Plex software getoond.

Reageer op artikel:
Mac mini met Plex als ultieme media center (om Amerikaanse TV te kijken)
Sluiten